Proteínas luminosas que avisan del cáncer

Investigadores del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO), liderados por Sagrario Ortega, directora de la Unidad de Transgénicos, han creado ratones en los que se puede ver por primera vez en vivo el crecimiento de los vasos linfáticos a medida que progresa un tumor. La técnica es tan sensible que permite visualizar cuándo los ganglios linfáticos van a ser invadidos por las células tumorales.

 

Los ratones diseñados y creados para este trabajo, publicado en la revista PNAS (Proceedings of the National Academy of Sciences),  parecen normales a simple vista, pero poseen genes que producen proteínas que emiten luz y que se expresan en las paredes de los vasos linfáticos.

 

Uno de estos genes es el de la proteína luciferasa, responsable de que las luciérnagas emitan luz. En el insecto, la luciferasa oxida su sustrato natural, la luciferina, en una reacción química que produce fotones. Así, los vasos linfáticos en estos ratones emiten luz cuando se les inyecta luciferina, completamente inocua para el animal. La luz emitida es captada en la oscuridad por cámaras especiales, que permiten visualizar por primera vez en ratones vivos el crecimiento de los vasos linfáticos a medida que progresa el tumor.

 

Es la primera vez que se logra ver este proceso en el animal vivo”, explica Sagrario Ortega.

 

Para algunos tumores, como el melanoma o el carcinoma de mama, es muy importante la vía linfática para la generación de metástasis. Pero, en general, la relación entre la formación de nuevos vasos linfáticos y la diseminación del tumor está muy poco estudiada. Por ello esta técnica es especialmente útil.

vasos linfáticos de los ratones
Los nuevos ratones transgénicos ya están siendo utilizados para buscar marcadores que identifiquen a los tumores que más generan metástasis por la vía linfática, y también para investigar cómo bloquear el proceso farmacológicamente. Uno de los primeros tumores para los que ya se están utilizando es el melanoma, en colaboración con el grupo de Maria S. Soengas, directora del Programa de Patología Molecular del CNIO.

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